¿Has visto al pez sierra? Un depredador particular, con un hocico semejante a una sierra, ha ido desapareciendo de nuestros mares. Ahora un grupo de biólogos lo buscan para conservar la especie.

Por: Paula Umaña González | paula.umana@ucr.ac.cr

La pregunta puede parecer inusual; sin embargo, tanto en redes sociales como en formatos físicos como afiches, camisetas o separadores de libros puede encontrarla. Pero… ¿a qué se refieren con ella? Hace unos 30 años, una especie acuática conocida como pez sierra y que puede llegar a medir más de seis metros de longitud, solía ser abundante en zonas del Pacífico, el Caribe y las llanuras de la Zona Norte del país, cerca de ríos, manglares y humedales, ya que se mueve tanto en aguas dulces como saladas.

Pero la reducción en el número de estos animales ha sido significativa y su distribución se está restringiendo a solo unos pocos lugares en el mundo. Es por esto que una iniciativa de la Universidad de Costa Rica (UCR) y las organizaciones ambientales Conservación Internacional y Misión Tiburón buscan crear conciencia sobre el peligro de extinción en que se encuentra la especie Pristis pristis. Además, pretenden conocer si en las aguas costarricenses aún pueden encontrarse algunos ejemplares para trabajar en su estudio y conservación.

Según Mario Espinoza Mendiola, biólogo marino de la Escuela de Biología de la UCR e impulsor de la campaña, esta especie se distribuía desde el Golfo de México hasta Perú. No obstante, “actividades humanas como la sobrepesca y el desarrollo costero han reducido considerablemente las poblaciones del pez sierra o inclusive han desaparecido por completo de algunos países”.

Por esta razón dicha especie ha sido declarada en peligro crítico de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Así, las cinco especies de peces sierra están incluidas en el Apéndice I de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Flora y Fauna Silvestres (Cites), lo que prohíbe su captura y comercialización.

“Realmente es de las especies que presentan más riesgo a la sobrepesca y a la pérdida del hábitat. Por las características de su boca se enredan en las redes”, comentó Espinoza.

Este animal, muy relacionado con las rayas y los tiburones, se caracteriza por su gran tamaño y por un rostro alargado, semejante a una sierra, que utiliza para alimentarse de peces de menor calibre, por lo que su papel ecológico se centra en la depredación tanto en ríos como en humedales y ambientes costeros.

Generalmente se distribuye en aguas de poca profundidad, aunque también se han registrado en aguas de hasta 120 metros de profundidad y en gran variedad de hábitats, por lo que su captura suele ser fácil. Otro aspecto que contribuye a su desaparición es que experimenta un crecimiento lento, alcanza su madurez sexual a edades avanzadas (a los diez años aproximadamente) y a diferencia de otras especies, pone pocas crías y se reproduce una vez cada dos años.

Afiches, separadores de libros y camisetas son parte de los materiales utilizados en la campaña de concientización sobre los peligros que corre el Pez Sierra (Imagen cortesía Mario Espinoza).

Esfuerzos de conservación

Para la protección de esta especie se ha diseñado una campaña de divulgación y educación ambiental en todo el país, para lo que se han generado productos gráficos, giras, alianzas y se han realizado cientos de entrevistas a personas que habitan localidades costeras o cercanas a ríos, para conocer parte de la historia del pez sierra y sobre sus avistamientos.

“Resulta crucial identificar sitios en Costa Rica donde aún se encuentra esta especie. Es importante determinar las principales amenazas que afectan su sobrevivencia, sólo así se podrán desarrollar mejores medidas de manejo y conservación que permitan asegurar el futuro de esta especie tan emblemática”, explicó el biólogo del Centro de Investigación en Ciencias del Mar y Limnología (Cimar), de la UCR.

En el país, este tipo de peces fue perseguido por su sierra, una causa más por la que la especie se encuentra en peligro de extinción. Así lo confirmó uno de los entrevistados por el equipo de la campaña. Emilio Manzanares, de 100 años de edad y habitante de Puerto Viejo de Sarapiquí, afirmó que el pez sierra fue común en las zonas de Tortuguero y Barra del Colorado; sin embargo, era muy buscado para extraer su sierra.

“Además pensábamos que la especie ya había desaparecido del Caribe, pero de acuerdo con conversaciones y entrevistas a gente de la zona, parece que todavía la tenemos. Este año hubo una captura en San Carlos, en Boca Tapada”, dijo Espinoza.

Según el investigador, en países como Estados Unidos y Australia pueden encontrarse poblaciones con cientos de individuos, gracias a los esfuerzos y medidas de conservación, tanto ambientales como legales, tomadas por estas naciones. Esto los coloca como especies “vulnerables” en esas zonas y no en “peligro de extinción”.

Emilio Manzanares, habitante de Puerto Viejo de Sarapiquí, comentó que el pez sierra fue muy común en Tortuguero y Barra del Colorado (Foto: Facebook-En busca del pez sierra).

“Esto es una categoría de conservación de menor riesgo, pero que requiere nuestra atención; además, evidencia que luego de grandes esfuerzos por conservar y proteger una especie, es posible lograr mejoras y reducir su riesgo de extinción”, aseguró.

Por esto, otra de las aristas de la campaña es la búsqueda de mecanismos legales que puedan colaborar a la protección de la especie y al cumplimiento de lo dictado por Cites.

El biólogo comentó que una ley de protección para el pez sierra podría ser una medida viable; sin embargo, mucha gente -incluyendo autoridades ambientales y de pesca- no conoce de la existencia de esta especie en las aguas costarricenses.

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C+T | Suplemento de Ciencia y Tecnología
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Credits:

Fotos tomadas de la página de Facebook "En busca del Pez Sierra".

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