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Desarrollando la Resiliencia Energética en Puerto Rico Por Cody Eaton

El huracán María expuso una verdad que los puertorriqueños conocían desde hace mucho tiempo: la infraestructura energética de la isla era débil y necesitaba mejoras urgentemente. Las llamadas para abordar esta histórica falta de inversión se transmitieron alto y claro en los meses posteriores a la tormenta, pero numerosos factores se combinaron para frenar el progreso. El territorio atraviesa una profunda crisis fiscal, su autoridad eléctrica, PREPA, ha sido mal administrada durante mucho tiempo, y los esfuerzos de reconstrucción han sido obstaculizados por la Ley Stafford, que legisla que los fondos de ayuda de desastres de FEMA solo pueden usarse para reconstruir la infraestructura a su estado original. Esto efectivamente obliga a la PREPA a restaurar la red a la vulnerabilidad, en lugar de hacer las actualizaciones apropiadas. Mientras que la electricidad ha sido restaurado para la gran mayoría de los puertorriqueños, miles de comunidades aisladas todavía carecen de energía nueve meses después del huracán.

Los semáforos permanecen oscuros en San Juan nueve meses después del huracán María.
Un generador se sienta protegido afuera de una casa en Sector Playita, San Juan.

Dadas estas difíciles condiciones, varios líderes y organizaciones comunitarias puertorriqueña han tomado la iniciativa de forjar sus propios sistemas de resiliencia energética, decididos a estar preparados para el futuro. Una de las organizaciones líderes es Resilient Power Puerto Rico (RPPR), un grupo humanitario que se movilizó inmediatamente después del huracán María para instalar placas solares en lo alto de los centros comunitarios. El gerente del proyecto, Jan Curet, dice que su trabajo "surgió como proyecto de alivio", pero agrega que "no es solo alivio, sino que pensamos a largo plazo. Aun cuando la energía está restaurado en Puerto Rico, nuestra visión sigue.” Esa visión comienza con centros comunitarios, seguidos por un plan para expandirse a instalaciones críticas en cada uno de los 78 municipios de Puerto Rico, de modo que el próximo desastre no sumerja a los residentes en la oscuridad.

Placas solares esperan su instalación en las oficinas del G8 en Caño Martín Peña, San Juan.

El primer socio de RPPR fue el G8, una organización que representa a ocho comunidades históricamente marginadas adyacentes al Canal Martín Peña en San Juan. Después de María, el G8 organizó talleres de FEMA, sirvió comidas calientes y se le dio a las personas un lugar para cargar celulares y ponerse en línea mientras esperaban que la AEE restableciera el servicio de la energía. Luis Carlos Robles, Gerente de la Propiedad del Fideicomiso Comunitario Terrestre Martín Peña, describió la instalación de 5 kW sobre la sede central del G8 como una luz brillante en la oscuridad, "la gente venía de todas partes para obtener algo de energía, solo para continuar con sus vidas."

Una instalación solar de Casa Pueblo se encuentra encima de la casa de María Medina en El Hoyo, Adjuntas.
Maria Medina posa para un retrato en su casa.

Por otro lado, en la ciudad montañosa de Adjuntas, se encuentra Casa Pueblo; una organización sin fines de lucro impulsada por energía solar que lidera una campaña para llevar a Puerto Rico al 50% de energía solar para el año 2050. Aunque ambiciosos, están uniendo esfuerzos y en asociacion con RPPR han donado placas solares a multiples familias cuyos casas son meritorios. Entre estas familias, la coordinadora Rebecca Rodríguez dio prioridad a hogares como el de María Medina, que necesita electricidad para su máquina de diálisis peritoneal. Sin electricidad durante cinco meses, tuvo que realizar el procedimiento de forma manual, lo que no elimina las impurezas del todo. En el camino de María vive Jonathan Heredia, un joven descapacitado, que padece de espina bifida y quien en la actualidad, se encuentra cursando estudios a nivel de maestría en Psicología Escolar, en la Universidad Católica de Ponce. Este joven recibió una donación solar para proporcionar luz a su residencia para que pudiese terminar su trimestre universitario. Por su parte, otros hogares recurrieron a generadores que segun explicó Jonathan son una barrera económica. Pues cada generador puede alcanzar un costo de mas de $ 1,500 más los gastos de combustible; gastos que varian su precio de acuerdo al tipo de generador eléctrico que se haya comprado. Pero que puede fluctuar entre los $ 15 a $30 diarios.

Un banco solar temporal se encuentra en la cocina de Wilson Reyes Rivera, a la izquierda, mientras que un generador fuera de su antigua casa proporciona electricidad a la casa de su madre, a la derecha.

Eso resultó ser cierto para Wilson Reyes Rivera de El Hoyo, quien desde que perdió el techo de su casa debido a los fuertes vientos de Maria, vive con su esposa y su hija en una casa abandonada de un vecino. Sin electricidad durante siete meses, Casa Pueblo les proporcionó un sistema solar temporal para retenerlos hasta que se restaure el poder, pero no tienen idea de cuándo sucederá eso. El Sr. Reyes Rivera alegó que llamó a PREPA tres veces, y que éstos le dijeron que enviarían a alguien para restaurar la energía, pero hasta ese momento, nadie había llegado. Reyes Rivera también relató y cito "tuve que atar el poste del teléfono a un árbol, frente a mi casa, para asegurarme de que no cayera hacía la carretera." Por su parte, su madre, que vive al lado, opera un generador diariamente, pero con una grave externalidad negativa: los humos que emite han empeorado el asma de su hija, lo que requiere frecuentes viajes al hospital.

La casa de Wilson Reyes Rivera, cuyo techo se había desprendido del huracán María.

Desafortunadamente, la necesidad de ayuda solar todavía no se ha resuelto en Yabucoa, una ciudad en la costa sur este de la isla y donde el Huracán María hizo su entrada devastara. En dicha ciudad vive Adalberto Santiago, un residente de la comunidad Jácanas Granjas, quien ha permanecido sin energía, por casi nueve meses y que solo hace uso del generador cuando sus nietos lo visitan. El Sr. Santiago, nos relató que estaba decepcionado que no hubieran organizaciones accesibles para el que lo ayudaran a contar con otras alternativas, ya que para él era demasiado caro el mantenimiento de una sistema, aunque fuera pequeña.

Sin electricidad durante nueve meses, Adalberto Santiago dejó de usar su refrigerador y solo comió alimentos no perecederos.

Estas experiencias son muy familiares para los señores Luis Robles y Curet, alimentando su determinación de impulsar la adopción de microredes solares como una alternativa a la utilidad dependiente de combustibles fósiles. "Es una lástima que no nos estamos aprovechando de la situación", lamentó Carlos Robles, "tenemos la oportunidad de rediseñar toda la grilla y traer energías renovables a la ecuación, pero volvemos a los intereses que quieren mantener el status quo. "Curet notó que, aunque fue una batalla cuesta arriba políticamente," nadie quiere una planta de energía en su patio trasero ... la visión de cómo obtenemos nuestra energía debe cambiar ".

Una línea eléctrica caída cuelga frente a la Planta de Energía Aguirre en Salinas, la más grande de Puerto Rico.

De hecho, un estudio publicado por la Universidad de Puerto Rico Mayagüez en el año 2009 y basado en datos del 2006, encontró que la instalación de energía solar en el 65% de los techos residenciales podría cubrir el 100% de la demanda de energía del territorio, en base a datos de 2006. Esto, combinado con el hecho de que los precios de energía solar residenciales son más económicos. El potencial es claro, sin embargo, la privatización de PREPA podría complicar esa imagen. Ruth Santiago brinda asesoría legal a la Junta Comunitaria de El Coquí, que representa a un vecindario en la ciudad costera de Salinas que se encuentra a solo dos millas de la planta de energía más grande de la isla. Ella postula que el éxodo de unos 300,000 puertorriqueños reduce significativamente la demanda agregada de energía y, por lo tanto, da motivos para cerrar algunas centrales eléctricas. "Pero a la inversa", advirtió, "si esas plantas se venden a una empresa privada, es probable que quieran sacar el máximo provecho de su inversión y mantenerlas abiertas."

Una niña monta su bicicleta por El Coquí.

A pesar de ese riesgo, la Sra. Santiago mantiene una sensación de optimismo. La Junta Comunitaria lanzó el proyecto Coquí Solar hace más de tres años y medio, con la esperanza de avanzar en la alfabetización energética y el conocimiento solar, pero este avance había sido lento hasta el paso del Huracán María. Sin embargo, una vez que la gente perdió el servicio eléctrico, el interés aumentó enormemente, y el centro comunitario es ahora un centro de actividad solar. "No hay nada malo por venganza", dijo, la buena voluntad siempre vendrá de algo malo.

Todas las fotos son propiedad de Cody Eaton, puedes ver más de su trabajo en Instagram como @codyeatonphotography o en Facebook.

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Cody Eaton
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